美国又一太空神器要变太空垃圾!曾找到“地球2.0”

在飞行近十年后,美国宇航局(NASA)的开普勒太空望远镜已经走到了它寿命的尽头,NASA在近日更是对外宣称“太空望远镜可能仅剩下几个月的可存活,”,因为它将很快耗尽燃料。

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自2009年3月开普勒太空望远镜升空后,它与哈勃望远镜一起发现了成千上万的太阳系外行星,尽管开普勒太空望远镜经历了机械故障和被宇宙射线损坏等一系列麻烦,但是开普勒太空望远镜仍然将人类的视野拓宽了——科学家们通过开普勒太空望远镜,已经在恒星周围的可居住地带内发现了不少类地行星。

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总的来说,开普勒发现了约5000颗未经证实的“候选人”系外行星,另有2500颗已被确认的系外行星,科学家已经证明它们真实的存在,而在2015年7月,NASA更是通过开普勒太空望远镜确认发现首颗太阳系外位于“宜居带”上体积最接近地球大小的行星,代号为“开普勒-452b”。

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这颗重要的天体被称为迄今发现的最接近“地球2.0”的系外行星,与地球有着高度的相似——轨道半径1.046个天文单位,几乎和地球一模一样;公转周期385天,一年不到13个月,母星1.037个太阳质量,跟太阳几乎一模一样;行星大小1.59倍地球半径,比火星与地球的差距还要小。与地球的相似指数高达0.98。同时它位于恒星的宜居带内,被认为有可能拥有适宜的温度、大气层和流动水。但目前没有证据证明开普勒452b上面有生命,因为人类的探测手段还很有限。

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除了开普勒-462b外,还有发现了曾经轰动一时的Trappist-1恒星系统,开普勒太空望远镜在一颗红矮星旁边找到了七颗类地行星,这是2017年人类太空探索进程中的一个重大发现。

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现在,帮助人类寻找地外行星的开普勒太空望远镜燃料箱中的燃料已所剩无几了,虽然它没有燃料计量表,但根据估计,目前已经接近危险的低水平,这意味着它的太空任务可能很快结束。开普勒太空望远镜的首席工程师Charlie Sobeck在一篇博客文章中写道:“在太空中没有加油站,这个巨大的望远镜即将耗尽燃料。”但科学家们暂时不确定精确时间,燃料将在什么时候完全耗尽。

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NASA将继续操作开普勒,只要开普勒太空望远镜继续工作,就有希望帮助人类追踪太阳系外的世界,发现全新的系外行星。

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